澳洲担忧中国“垄断”稀土市场 澳大利亚供应商现抢

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专家表示,随着与中国的紧张关系进一步升级,澳大利亚及其盟友可能被切断稀土供应。稀土是推动现代经济和应对气候变化所需的关键矿物。

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在中国与美澳政府关系紧张的情况下,一个澳大利亚智库警告说,中国将利用其对稀土贸易近乎垄断的地位,作为打击对手的“武器”。

珀斯美亚中心(Perth USAsia Centre)的研究主任杰弗里·威尔逊(Jeffrey Wilson)说,中国的主导地位使其有能力影响其他国家减少排放甚至国防力量装备。

两年前,美国驻珀斯总领事大卫·盖纳(David Gainer)刚上任没几天就参观了西澳拉沃顿(Laverton)附近的一个稀土矿。

作为美国驻西澳州的最高外交官,盖纳在上任后的第一件事就是飞往该州的偏远沙漠地区。这说明了稀土——这一鲜为人知的矿物对世界第一超级大国美国的重要性日益增加。

这一事件将稀土对21世纪经济的核心属性,以及美中两个超级大国对稀土资源控制权的争夺成为焦点。

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Lynas公司在西澳拉沃顿附近运营着威尔德山矿场。(Supplied: Lynas Corporation)

稀土对应对气候变化、实现交通电气化、甚至装备世界各地国防部队至关重要。

那么,什么是稀土,为什么它们会成为美国及其盟国与中国之间日益激烈的竞争的对象?

中国是全球稀土的“垄断者”

威尔逊博士说,稀土这个名字是个错误的说法,其实这种矿物在地球上的储量相对丰富。

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杰弗里·威尔逊是西澳大学珀斯美亚中心研究主任。(Supplied: UWA Perth USAsia Centre)

他说,这种矿物的罕见之处在于,拥有足够高的密集程度,足以进行商业规模的开采。

威尔逊博士说,大约有15种矿物构成了稳定的稀土,它们被用于风力涡轮机、电动汽车、智能手机和军事硬件等一系列技术。

他指出,中国目前主导着世界的供应,占全球产量的70%至80%。

威尔逊博士说:“中国垄断这些对科技至关重要的矿物,给了它一个相当强大的经济武器。”

“事实上,[中国]过去曾在2010年切断了对日本的稀土供应。

“最近,有一些威胁[声称中国]可能在未来切断对美国的供应。

“因此,随着中国与一些国家 (澳大利亚、日本、美国和欧洲)的关系在过去12个月里不断恶化,当下有一种威胁,即如果中国和其他国家陷入外交分歧,它可能会利用其垄断地位使用稀土作为武器来惩罚其它国家。”

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稀土是风力涡轮机等技术的重要成分。(Supplied: Michael Abrahams)

“非常复杂,非常昂贵”

据威尔逊博士的说法,中国在稀土领域的突出地位归因于国家对稀土开采和加工企业的补贴。

除此之外,他声称中国的环境标准比发达国家低得多,这使得加工过程比其他地方要便宜得多。

他说:“生产稀土矿物是非常具有挑战性的,它不像我们在澳大利亚熟悉的传统采矿业那样。”

“提炼稀土是一回事。

“但是,它们还需要在一个被称为湿法冶金的过程中进行非常密集的化学加工,以生产出用于风力涡轮机或电动汽车或电子产品的矿物。

“这意味着建立一个新的稀土项目所需的努力和技术是非常复杂、非常昂贵的。”

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加工稀土矿“非常复杂且非常昂贵”。(Supplied: Lynas Corporation)

需要政府支持

澳大利亚稀土供应商Lynas的首席执行官阿曼达·拉卡兹(Amanda Lacaze)用“很不公平”来形容中国生产商与世界其他国家之间的竞争环境。

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Lynas的首席执行官阿曼达·拉卡兹(Supplied: Lynas Corporation)

Lynas公司拥有西澳拉沃顿附近的威尔德山(Mount Weld)矿场,是中国以外唯一的主要稀土供应商。该公司最近赢得了美国国防部一份价值3040万美元(4000万澳元)的招标,在德克萨斯州建立一个试点加工厂。

拉卡兹女士说,澳大利亚有潜力成为中国的主要竞争对手,这要归功于澳大利亚的大量稀土储备,以及领军全球采矿和资源行业的专长。

但她说,除非联邦政府愿意帮助企业在成本上与中国竞争,否则这种潜力有可能无法实现。

拉卡兹女士说:“我认为让该行业自行增长确实存在一些挑战。”

“大家认识到中国的这种主导地位对市场的扭曲已经有一段时间了,而市场力量不足以解决这个问题。

“寻找我们在澳大利亚取得成功的方法,可能需要政府的一些干预或支持。”

Lynas正在考虑在珀斯以东约600公里的采矿中心卡尔古利(Kalgoorlie)建造一个裂解和浸出工厂,来进一步推动这一项目,因为Lynas希望将其马来西亚的一些业务调回国内。

呼吁替代供应

同时,在澳大利亚证券交易市场上市的矿砂开采商Iluka公司也提出草案,准备在珀斯以北的艾诺巴(Eneabba)建立一个稀土精炼厂,预计耗资12亿澳元。另外一些小型公司也正在努力利用澳大利亚其他地区的储备。

盖纳先生指出,目前稀土市场相对较小,但他预测,随着需求的蓬勃发展,稀土市场将大幅增长。

他说,虽然美国倾向于不干涉市场,但“我们已经与澳大利亚和其他志同道合的伙伴合作了好些年,研究如何帮助解决稀土领域出现的供应链问题”。

“我们认为把所有鸡蛋放在一个篮子里是有风险的,”盖纳先生说。

“这就是为什么拥有一个多样化的、有弹性的和负责任的稀土供应链是很重要的。

“你知道你的稀土是从哪里来的,你知道它们的开采和加工环境。

“而且你知道最终你会有一个弹性的供应。”

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